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SAINTES MARIES DE LA MER, Saintes Maries de la Mer, http://www.lumen-terra.com/img/lieux/180_Saintes-Maries-de-la-Mer6.jpg
 

SAINTES MARIES DE LA MER

Pèlerinage des gitans

Ce sanctuaire est dédié à la Vierge Marie, invoquée depuis l'antiquité sous le vocable de Notre Dame de la Mer. C'est ici, vers l'an 45-46, qu'a été annoncé pour la première fois le message chrétien qui s'est ensuite très rapidement propagé jusqu'en Arles, dans toute la Vallée du Rhône et bientôt jusqu'à Lyon au II° siècle.

Ici reposent les corps des saintes femmes, Marie-Salomé, mère de Jacques le Majeur et de Jean l’évangéliste, et Marie-Jacobé, mère de plusieurs apôtres dont Jacques le Mineur et José. Elles ont suivi le Christ et ont été les premières messagères de la Bonne Nouvelle de sa Résurrection lorsque, chassées de Palestine, elles ont débarqué sur nos côtes de Camargue avec d'autres disciples. La tradition nous dit qu’elles sont arrivées avec Marie-Madeleine, Marthe et Lazare.

Ce sanctuaire est l'un des tout premiers lieux de pèlerinage de la Provence. Il est particulièrement fréquenté par le peuple des Tsiganes, appelés en France "Gitans", qui vénèrent ici leur Sainte Patronne, Sara.

Dans son testament de 542, Saint Césaire, évêque d’Arles, mentionne une église dédiée à Notre Dame du Radeau. C’est au IXe siècle que la construction d’une église forteresse s’impose et elle englobera l’église primitive. On la conserva car on pensait qu’elle renfermait le corps des Saintes et parce que c’est là que les pèlerins les priaient. En 1448, le roi René ordonna les fouilles et les reliques trouvées ont été placées dans les châsses et élevées à la chapelle haute. Le premier sanctuaire est alors démoli.

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